De los nervios

Canal de Panamá

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Me declaro una apasionada de la ingeniería, y no podía dejar de visitar Panamá por su canal. El propósito principal del viaje era ver esa grandiosa obra de ingeniería y su actual ampliación a manos de empresas españolas.

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Barco cruzando el canal de Panamá

Cómo llegar al canal de Panamá

El canal de Panamá se encuentra “cerca” de la estación de metro de Albrook, desde donde puedes tomar un autobús hasta el centro de visitantes de Miraflores, y también puedes llegar si compras un billetes de citytour sightseeing (los típicos autobuses hop-on hop-off de 2 pisos rojos). Yo acordé un precio con el conductor del hotel para que me llevara a visitar el canal y luego me recogiera y me dejara en la estación de Albrook, parada que aproveché para comer en el centro comercial.

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Centro de visitantes de Miraflores. Parada de autobús. Culo panameño en primer plano

En autobús La forma más fácil es llegar en metro a esta estación y coger cualquier autobús que tenga como destino Ciudad del Saber, que es donde se encuentran la mayoría de universidades de Panamá y donde se encuentran los antiguos edificios que utilizaban los americanos como viviendas y almacenes durante su explotación. De aquí al centro de Miraflores sólo hay un paseo de unos 600m.

Horarios y precios

Visitar el centro de Miraflores cuesta 15 Balboas (15 USD) a los adultos extranjeros y 10 a los niños, mientras que los nacionales sólo pagan 3 Balboas. El centro abre de 9 de la mañana a 4:15 de la tarde.

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Precios y horarios

Ubicado en el lado este de las esclusas de Miraflores, el Centro de Visitantes es el lugar ideal para observar las operaciones del Canal.

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Existen paneles de información sobre los horarios a los que pasan los barcos. Cuando yo estuve el tránsito fue continuo, y pude ver pasar varios barcos.

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Entrada: 15 Balboas

Se suelen formar grandes colas a primera hora de la mañana, que es el momento en el que hay más tráfico por el canal. Yo aproveché que había madrugado para estar allí antes que abrieran las taquillas. Cuando salí había una cola considerable ¡Y a pleno sol!.

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Posee grandes terrazas desde donde los visitantes pueden apreciar cuando se abren y cierran las compuertas de las esclusas a medida que los buques inician o terminan su tránsito por el Canal.

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Terraza para los visitantes

Desde cualquiera de las terrazas se puede ver perfectamente el paso de los barcos, pero se ve mejor desde la superior.

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Barco atravesando el canal

Desde aquí puedes ver muy bien cómo se van abriendo y cerrando las esclusas.

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Esclusa cerrándose

Y cómo unas pequeñas locomotoras llamadas mulas ayudan al barco a deslizarse por el agua. Hay que tener en cuenta que hay barcos que al pasar sólo dejan 50 cm a cada lado, por lo que se trata de un proceso que requiere gran precisión.

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Las “mulas” del canal

Los barcos que pasan por este canal sólo llevan 5.000 contenedores como máximo, mientras que por el nuevo canal, construido por empresas españolas podrá abrir el tráfico a los barcos llamados post-panamax , que pueden llevar como carga hasta 10.000 contenedores.

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Empresas españolas realizando las obras del nuevo canal de Panamá

También puedes ver los barcos desde la planta baja del edificio para hacerte una idea de las dimensiones de estos.

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Observando un barco pasar desde la planta baja

 

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Teatro del canal

El Centro cuenta con un amplio teatro completamente equipado, tres terrazas de observación, dos bares, un restaurante con vista panorámica, una tienda de recuerdos y un salón para eventos especiales. En el teatro, proyectan una película de unos 15 minutos sobre el canal que es un auténtico rollo y no me parece nada interesante. Alternativamente las proyecciones son en inglés y español. No pierdas el tiempo viendo este rollo.

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Horarios de la película

Es una de las obras más apasionantes que ha realizado el hombre: dominar ríos y el curso de los mismos, crear un lago donde la naturaleza no lo puso, dinamitar montañas y arrasar selvas. Seguramente hoy esta obra no se habría realizado, o se habría realizado con la oposición de grupos ecologistas.

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Panorámica de la entrada de los barcos al canal

La geografía de Panamá cambió para siempre hace un siglo, ¿motivo? económico, por supuesto. Los políticos de la época tenían bastante claro que quien pudiera conectar el océano atlántico con el Pacífico dominaría el mundo del transporte entre continentes, los negocios, el dinero.

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Ruta del Canal de Panamá

Cualquiera que haya leído sobre la construcción del canal de Panamá será consciente de la gran cantidad de muertes que produjo la construcción del canal: miles de trabajadores murieron por las pésimas condiciones sanitarias, aquejados de malaria, fiebre amarilla o consecuencia de un estilo de vida bastante precario sin asistencia médica y con una dieta muy pobre mientras tenían jornadas increíblemente largas de duro trabajo.

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Trabajadores de la construcción del canal de Panamá

Hablamos de hace sólo 100 años, cuando americanos y franceses se tiraban de los pelos para ser dueños del canal, sin importarles que por ejemplo cientos de trabajadores de aquellas tierras murieran durante la construcción del mismo o saltaran por los aires cuando utilizaban explosivos para reventar montañas y colinas, trabajo para el que no estaban en absoluto cualificados. ¿Y cuál era el motivo de tanto interés por parte de franceses y americanos por poseer el canal?. Simplemente económico. Si hoy cada barco que pasa abona una cantidad entre 120.000 y 700.000 €,  las cantidades de aquella época debieron ser bastante jugosas para que hubiera tanto interés.

Un poco de historia sobre el Canal de Panamá

Ya en el siglo XVI el rey Carlos I de España pidió levantar los planos para construir una ruta entre los océanos Atlántico y Pacífico,  siguiendo el río Chagres. Impensable en aquella época que el proyecto hubiera cobrado vida, pero el rey español fue un gran visionario, viendo en las tierras panameñas (entonces colombianas) la única posibilidad de abrir una vía que uniera los dos océanos, con lo que económicamente supondría ese proyecto.

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Carlos I en la historia del canal

En el siglo XIX, Ferdinand de Lesseps, responsable de la construcción del Canal de Suez volvió la vista hacia Panamá, viendo una gran oportunidad de negocio. Sabía que quien dominara el canal dominaría el mundo de los negocios de aquella época.  En aquellos momentos había 2 países muy interesados en la construcción del canal: Estados Unidos y Francia. Los primeros querían construirlo en Nicaragua, mientras los segundos elegían Panamá como el punto geográfico óptimo para unir ambos océanos. Las decisiones políticas cambian completamente el curso de la historia, por eso pienso: ¿Qué hubiera sido de Nicaragua si el canal se hubiera construido allí?. Seguramente su situación actual sería completamente diferente.

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Museo del Canal

En 1880 Francia comienza las obras. Pero no sabían a qué se enfrentaban: una naturaleza salvaje difícil de dominar, enfermedades desconocidas para los europeos como fiebre amarilla o malaria contra las que no sabían cómo luchar y que mermaba el número de trabajadores del canal, y unas dificultades insalvables para los ingenieros: terremotos, crecida de los ríos, inundaciones, etc. La decisión final de construir el canal en tierras panameñas se debió principalmente a uno de estos fenómenos: un gran terremoto que asoló Martinica y que influyó para rechazar Nicaragua (tierra de volcanes) como lugar donde realizar ese increíble proyecto.

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Explicación gráfica del sistema de esclusas del Canal

La lentitud del proyecto y las dificultades del mismo hicieron que pronto los franceses se quedaran sin fondos, por lo que primero lanzaron bonos para financiar las obras, y cuando este dinero también se agotó Lesseps organizó una lotería que fue una auténtica estafa y en la que muchos franceses se arruinaron.

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Recreación de la sala de control de tráfico marítimo

No tenía más remedio que vender el proyecto a Estados Unidos. Los americanos, bastante mejor preparados que los franceses, contrataron en primer lugar médicos que investigaran las enfermedades que causaban tantas bajas entre los trabajadores del canal, construyeron viviendas donde se alojaba el personal en unas condiciones infinitamente superiores a las que tuvieron durante el período francés, e inyectaron una gran cantidad de dinero para que el proyecto finalizara con éxito.

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Simulador de la cabina de mando de un barco atravesando el canal

Pero los americanos se encontraron con otro problema: Panamá en aquella época era territorio colombiano, y necesitaban la aprobación de Bogotá para el desarrollo del proyecto. Sabiendo que Bogotá jamás apoyaría un proyecto americano, decidieron cortar por lo sano ¿Cómo?, consiguiendo la independencia de Panamá de Colombia, lo que consiguieron apoyando a los independentistas panameños a cambio del compromiso por parte de estos de la concesión de los derechos del canal a Estados Unidos.

 

El siglo XX discurría y comenzaron a producirse protestas de los panameños, que reclamaban la soberanía sobre el canal y los territorios que rodeaban el mismo. En 1964 estudiantes panameños y norteamericanos provocaron disturbios que produjeron un gran número de muertes (de panameños, por supuesto). Debido a estos incidentes Panamá rompió relaciones diplomáticas con Estados Unidos. Con los tratados Torrijos-Carter se inció el proceso para devolver la soberanía del canal a Panamá, hecho que tuvo lugar finalmente el 31 de diciembre de 1999.

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Sin duda, la mejor vista del canal es desde el aire

El canal a día de hoy constituye la principal fuente de ingresos del país, ingresos que se multiplicarán cuando esté finalizado el nuevo canal. No te pierdas esta visita, me pareció fascinante ver en vivo y en directo esta obra de ingeniería sobre la que tanto he leído.

 

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